¿Y quién fue Cayetano Heredia?

Cayetano HerediaContinuamos con nuestras entregas semanales, en las que recordamos la vida y obra de aquellos pensadores, profesionales y científicos, hombres y mujeres, que dieron forma a la formación académica desde sus distintas especialidades, y cuyos nombres son utilizados actualmente para identificar a colegios, institutos y universidades. El valor y la importancia de esta recopilación de biografías radica en rescatar del olvido o de la absoluta ignorancia sus aportes a la cultura y al pensamiento peruano, como testimonio verificable de que hubo un tiempo en que el Perú sí producía materia prima intelectual capaz de cambiar a la sociedad, con miras a convertirla en una más justa, culta y solidaria. Figuras como la de nuestro biografiado de hoy son parte de nuestra herencia moral, esa que vive amenazada por la indiferencia y la institucionalización de lo corrupto, lo vulgar, lo superficial y lo intrascendente.


Fue la necesidad de forjarse una vida con mejores oportunidades y el deseo de dejar una existencia llena de privaciones, lo que obligó a José Cayetano Heredia Sánchez a abandonar su Piura natal en 1812 con rumbo a Lima a la edad de 15 años. Lima era, en ese entonces, la ciudad peruana que destacaba por ser el centro de aprendizaje, preparación y enseñanza científica de la mayoría de especialidades.

El sacerdote Fermín Goya recibió a Cayetano Heredia en su llegada a Lima en la Facultad de Medicina San Fernando de la Universidad Nacional Mayor de San Marcos, fundada por don Hipólito Unanue. El clérigo apoyó al célebre médico peruano en la elección de su vocación y en su determinación de especializarse en medicina humana. La beca de estudios que obtuvo Heredia se debió a gestiones realizadas por Goya, párroco con el que Heredia tendría una relación muy fuerte durante toda su vida. A fin de retribuir los gastos de la beca que le había sido otorgada, el futuro médico se involucró en la realización de muchos trabajos y proyectos dentro de la Facultad en la que estudiaba.

En Lima, Heredia destacó entre los alumnos de su Facultad, lo cual le permitió obtener la cátedra de Anatomía antes de su graduación. A la edad de 26 años, Cayetano Heredia obtiene el título de Bachiller en Medicina y apenas tres años más tarde, se graduó de profesor de Medicina, denominación con la que en ese entonces se conocía a los médicos profesionales.

En una época en que los acontecimientos exigían un inequívoco compromiso político con la causa de la independencia del Perú, Heredia prefirió involucrarse y apoyar a la liberación de su patria del yugo español desde el ámbito de la medicina antes que desde el de la política. Bajo estas circunstancias, Heredia es nombrado Cirujano e Inspector General del Hospital Militar, cargo que el galeno desempeñó de una muy eficiente manera.

A la edad de 37 años, el médico piurano fue nombrado director del Colegio de la Independencia por el entonces presidente del Perú, Luis José de Orbegoso y Moncada. Heredia ejerció el cargo entre los años 1834 y 1839. La oportunidad que encontró Heredia mediante el nombramiento estatal para ejercer su competencia como médico cirujano fue inmejorable, sin embargo, se encontró también con una serie de restricciones, como por ejemplo: medios económicos escasos y alumnos sin el sustento financiero mínimo para aspirar a surgir.

Ante esta situación adversa, y con el afán de llevar la enseñanza de la medicina en el Perú hasta niveles europeos (Heredia admiraba mucho a la escuela francesa de la medicina por su excelencia), el ilustre cirujano peruano decidió llevar a cabo una serie de reformas que reforzarían la formación de quienes en ese entonces se preparaban para cumplir con el juramento de Hipócrates. Cayetano Heredia envió a Europa, haciendo uso de su patrimonio, a los estudiantes que consideraba los más destacados de sus respectivos grupos. Los alumnos que fueron destacados al viejo continente obtuvieron un grado de excelencia en su instrucción que difícilmente hubieran adquirido en el Perú.

Entre otras reformas que Heredia implementó durante su rectorado del Colegio de Medicina, se pueden resaltar por ejemplo: la creación de un marco que tuviera como objetivo reglamentar el estudio de la profesión de médico, permitiendo el progreso en la enseñanza de esta especialidad. Heredia abolió además el protomedicato, un cuerpo técnico encargado de vigilar el ejercicio de las profesiones sanitarias (médicos, cirujanos y farmacéuticos) y que, por ser considerado obsoleto, no contribuía a la formación de médicos de un nivel superior. Mediante esta medida, el padre de la medicina peruana unificó a profesiones que antes habían sido consideradas como diferentes, según demostraba la antigua estratificación de las especialidades relacionadas a la medicina: físicos, cirujanos latinos, cirujanos romancistas y flebótomos.

Además, a Heredia se le atribuye haber captado a eruditos de la medicina mundial para que dictaran cátedras durante sus visitas a la capital del Perú. Así, por ejemplo, el francés Pedro Douglas fue nombrado profesor de Medicina, al igual que el italiano Emmanuele Solari, ambos connotados médicos europeos. El español Sebastián Lorente se dedicó a la enseñanza de la Fisiología y el italiano Giuseppe Eboli fue contratado a fin de que se dedicara a la enseñanza de las Ciencias. Antonio Raimondi, el famoso naturalista, obtuvo todas las facilidades para desarrollar sus actividades científicas gracias a la gestión de Cayetano Heredia, las cuales combinó a la perfección con el ejercicio de su profesión como maestro de la Escuela de Medicina.

Cayetano Heredia murió a la edad de 64 años en 1861. A este insigne precursor de la medicina en el Perú se le atribuye haber formado generaciones de médicos cirujanos de primer nivel que a su vez ayudaron con el tiempo al progreso de esta especialidad en nuestro país.

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