Carl Sagan (1934-1996): Maestro del espacio

Carl Sagan CosmosEn las décadas de los setenta y ochenta, época en que la internet solo podía existir en la imaginación afiebrada de algún escritor de ciencia ficción y en que la conquista del espacio exterior era motivo de competencia entre las potencias mundiales involucradas en la llamada Guerra Fría -nos referimos, por supuesto, a los EE.UU. y la antigua U.R.S.S.- surgió un científico norteamericano comprometido con la difusión de información de calidad respecto de temas astronómicos, a través de sus acuciosas investigaciones las cuales documentó en un sintonizado programa de televisión, llamado Cosmos, cuyos capítulos son actualmente considerados como una serie de culto, indispensable para los amantes de todo lo que tenga que ver con cuerpos celestes, sistemas planetarios y todo lo demás. Carl Sagan  se convirtió en uno de los primeros maestros audiovisuales -como el francés Jacques Cousteau- e introdujo a millones de personas en esta pasión por las estrellas, constelaciones y galaxias.

Carl Edward Sagan fue un cosmólogo, astrónomo, astrofísico, escritor y divulgador científico estadounidense. Nació el 9 de noviembre de 1934 en Nueva York y realizó sus estudios preparatorios en la Radway High School en New Jersey.

A los 20 años se graduó como físico puro y poco después obtuvo su doctorado en Astronomía y Astrofísica. Apareció en la comunidad científica como un joven, cuyas conjeturas fascinaban y a su vez amenazaban lo establecido.

Participó activamente en el proyecto Mariner 4, primera sonda en llegar a Marte, en junio de 1965. Su trabajo en la NASA lo combinó como profesor en la Universidad de Harvard. Carl Sagan  comenzó a colaborar con el científico soviético I. S. Shklovski para debatir científicamente la búsqueda de vida extraterrestre. Estos debates se publicaron en el libro OVNIS: Un Debate Científico. Sin embargo la conservadora Universidad de Harvard no aprobaba estas actividades y le negaron la renovación de su contrato.

Pasó entonces a la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York. Se convirtió en el director del Laboratorio de Ciencias Espaciales en Cornell, puesto que junto con sus clases en dicha universidad, ocupó por el resto de su vida. En Cornell realizó numerosos experimentos acerca del origen de la vida y confirmó que las moléculas orgánicas base de la vida pueden reproducirse bajo condiciones controladas en el laboratorio.

Participó activamente en el proyecto Apolo 11 en 1969 y en la misión Mariner 9 a Marte, la cual estaba diseñada para orbitar el planeta y de las cuales se dedujo que alguna vez pudo albergar vida. Igualmente formó parte de los proyectos Pionner y Voyager, sondas que, después de explorar los planetas más alejados del sistema solar, debían viajar indefinidamente por el universo.

Dedicó la mayor parte de su vida a divulgar las ciencias. Publicó numerosos libros y artículos en revistas y diarios. Su amplio conocimiento del cosmos hizo posible su explicación con palabras sencillas. Uno de sus primeros libros, Los Dragones del Edén, publicado en 1978, fue galardonado con un premio Pulitzer.

En 1979 tuvo la gran idea de utilizar el medio de comunicación más atrayente y masivo para divulgar la cosmología, la historia y la astronomía: la televisión.

A través de ella llevó a miles de personas a un fascinante viaje por el universo en la serie Cosmos de la cual también se publicó uno de sus más populares libros. La serie ganó tres premios Emmy y un Peabody, y se convirtió en la serie científica de mayor éxito en toda la historia de la televisión.

Después de realizar Cosmos, Carl Sagan dedica un tiempo a escribir una novela, Contacto, en la cual, asesorado por un grupo de científicos, quiso escribir un libro de ficción científica en donde todo y cada uno de lo propuesto fuera teóricamente posible.

Carl Sagan lideró proyectos como el SETI (Búsqueda de inteligencia extraterrestre). Tras diagnosticársele una enfermedad llamada mielodisplasia, comenzó una agonizante y fatal etapa en la vida de Sagan. Fue sometido en tres ocasiones a transplante de médula ósea y quimioterapia, la última de ellas en 1995. Falleció a los 62 años, a causa de una neumonía.

Editado de www.astromia.com

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