¿Y quién fue Alexander von Humboldt?

A través de la historia, diversos investigadores y científicos extranjeros han quedado fascinados con el Perú y sus maravillas naturales. Desde Charles Darwin hasta María Reiche, desde Max Uhle hasta Thor Heyerdahl, hombres y mujeres de ciencia han recorrido nuestras regiones en pos del conocimiento, con miras a publicarlo y difundirlo, contribuyendo, sin siquiera imaginarlo, al posicionamiento del Perú como destino turístico naturalista a nivel mundial, característica que hoy es explotada hasta la saciedad por organismos estatales y comerciales, aunque con menos sustancia que la que se debería tener, tratándose de patrimonios de la nación. Uno de esos científicos es hoy nuestro protagonista en la serie biográfica “¿Y quién es?” Nos referimos al alemán Alexander von Humboldt.

Alexander Von Humboldt es conocido como el padre de la geografía moderna universal porque fue el explorador que inició el esbozo de los primeros mapas de los países. Estos mapas son conocidos y utilizados hasta nuestros días. Además de geógrafo, Von Humboldt fue también un destacado humanista, astrónomo y naturalista.

Alexander Von Humboldt nació el 14 de septiembre de 1769 en Berlín, Alemania. Hijo de un militar prusiano y de una rica heredera de la sociedad de esa época, Von Humboldt quiso dedicarse a la vida militar en su adolescencia, pero su familia lo hizo desistir de esta inclinación castrense. En 1799, a la edad de 30 años, Alexander Von Humboldt se embarcó en un viaje rumbo a varios países de América del Sur y del Norte, entre los que se encontraban: Perú, Venezuela, Colombia, Ecuador, Estados Unidos, Cuba y México.

Los resultados de estos periplos por el nuevo continente fueron de suma importancia para el conocimiento universal porque este notable científico hizo descubrimientos que cambiaron nuestra visión del mundo y que produjeron hallazgos que mantienen su vigencia hasta hoy. Durante su estadía en América, Von Humboldt llegó a determinar la longitud y latitud de las regiones, acopió información sobre la flora y la fauna local (llevaba un pequeño cuaderno de apuntes en el que hacía dibujos de animales y plantas a los que agregaba inscripciones muy precisas y detalladas sobre sus características), llevó a cabo mediciones del campo magnético de la tierra e investigó sobre las condiciones sociales y económicas en las colonias de España.

Durante su viaje por nuestro país, el científico alemán descubrió que una corriente de agua enfriaba mucho las costas peruanas, alterando la temperatura de nuestro litoral. La Corriente de Humboldt -llamada también Corriente del Perú- avanza de sur a norte, desde costas chilenas hasta la línea ecuatorial, a velocidades que pueden alcanzar los 28 kilómetros por hora.

En 1818, Von Humboldt conoció a un joven científico peruano que había estudiado en la Real Escuela de Minas de París, Mariano Eduardo de Rivero y Ustariz. Con el tiempo, Von Humboldt se convertiría en mentor del investigador peruano. Hacía 1827, el destacado explorador alemán publicó, en 30 volúmenes, una recopilación de sus estudios titulada Viajes a las regiones equinocciales del nuevo mundo, en la que incluye todos los hallazgos y resultados de su rigurosa investigación en América del sur y del Norte.

A su regreso a Europa, Von Humboldt fue nombrado Consejero del Rey en Berlín, el año 1827. Durante los 25 últimos años de su vida, Alexander Von Humboldt se concentró en la elaboración de una obra monumental, esta obra se titularía El Cosmos. En este trabajo, el erudito germano compartió su visión del universo con sus lectores e hizo una serie de revelaciones, desconocidas hasta entonces, para los científicos de la época.

Es importante subrayar que Alexander Von Humboldt tenía una posición contraria a cualquier forma de esclavitud y maltrato. Esta virtud del explorador puede ser apreciada en una carta que escribió en 1804 al escritor, inventor y arquitecto estadounidense William Thornton. Esta es la razón principal por la que este eximio hombre de ciencias alemán es considerado un humanista.

En 1829, Von Humboldt hizo una expedición en la Rusia asiática por encargo del Zar. Durante esta impresionante expedición, Von Humboldt visitó las regiones de Zungaria y el Macizo de Altái en Asia Central, en territorios que actualmente pertenecen a Rusia, China, Mongolia y Kazajistán.

Lamentablemente, la obra de Von Humboldt no es muy conocida en Alemania y el mundo. Con el objetivo de difundir el trabajo de su compatriota, el escritor alemán Hans Magnus Enzensberger publicó, recientemente, las obras Cosmos y La opinión de la cordillera.

La obra de Alexander Von Humboldt es de gran importancia porque se trata de uno de los primeros científicos que basó su trabajo en observaciones empíricas. La cantidad de descubrimientos que el mundo de la ciencia le debe a Von Humboldt en los ámbitos de la flora, fauna y meteorología es enorme y continúa teniendo una increíble vigencia.

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